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Nativo de América del Sur, el jacinto de agua (eichhornia crassipes) se ha convertido en una especie invasora en toda África Occidental, obstruyendo lagos y ríos y destruyendo los ecosistemas locales. En Benín, esta planta dificulta enormemente el uso de canoas, afectando negativamente a los medios de vida de las comunidades locales. Sin embargo, las organizaciones comunitarias se resisten a la propagación de la planta, utilizándola en su lugar para elaborar productos que puedan vender.

Hablamos con Patrice Sagbo, miembro de Actions pour le Développement Durable au Bénin, y miembro fundador de JINUKUN, una red de la sociedad civil que trabaja en la gestión sostenible de la diversidad biológica y la defensa de los derechos de las comunidades locales sobre los recursos genéticos y las tierras agrícolas, quien nos explicó cómo esta planta ha afectado a sus comunidades. También hablamos con Eugénie Bokovou, presidenta de la Asociación Fifadji-Tognon, que reúne a las mujeres para que utilicen esta especie invasora en la elaboración de artesanías tejidas y transformen la planta en un rico compost.

Patrice –

No podemos decir con certeza cuándo empezó a ser un problema el jacinto de agua. Hace más de 30 años que oí hablar por primera vez de esta planta en Benín. Todas las zonas de agua dulce de Benín – lagos y ríos – han sido atacadas por el jacinto de agua durante mucho, mucho tiempo.

Removiendo el jacinto de agua del lago. Cortesía: © Sébastien Roux / Reporterre.
Autora/Autor
  • Patrice Sagbo, miebro de Actions pour le Développement Durable y miembro fundador de la red de la sociedad civil, JINUKUN
  • Eugénie Bokovou, presidenta de la Asociación Fifadji Tognon
Ecosistemas
  • Marino y costero
Temas
  • Especies exóticas invasoras
Tipo
  • Forma larga
Fecha
  • Este estudio de caso forma parte de LBO-2, publicado originalmente en 2020. Entrevistas y actualizaciones tuvieron lugar en 2022.

¿Por qué es el jacinto de agua un problema tan grande?

Patrice –

Las comunidades más afectadas son aquellas que habitan en casas sobre pilotes en los lagos, y las personas que dependen de la pesca para su sustento. Esto se debe a que tienen que viajar en canoa, para ir al mercado, a la escuela, a pescar, o a cualquier parte.

Eugenie

El jacinto ha estado invadiendo las aguas desde hace mucho tiempo. Vino en la época de la inundación e invadió toda la laguna, y desde ese momento se dificulta el tráfico y la pesca. Nos molesta mucho.

Patrice

Hay temporadas en las cuales los lagos y los ríos están completamente cubiertos de jacinto de agua, y para poder desplazarnos tenemos que quitarlo a medida que avanzamos. Un viaje que toma normalmente una hora o 30 minutos puede tomar más de cinco horas con canoas pequeñas, pero es imposible viajar con botes grandes a motor.

Los pescadores se ven doblemente afectados, ya que el jacinto de agua no solo dificulta la navegación, sino también la captura de los peces. La planta consume tanto oxígeno que los peces se ven obligados a alejarse cada vez más de las zonas afectadas para poder sobrevivir.

Incluso afecta a los estudiantes, porque algunos de ellos tienen que ir a la escuela en canoa. Y debido al jacinto de agua, o llegan tarde o no van. Los jóvenes tienen que viajar para buscar agua potable, pero todo se hace más difícil por culpa del jacinto de agua.

canoes on water covered with water hyacinth
El jacinto de agua forma una alfombra en la superficie del agua en los ecosistemas de humedales que impide la navegación en canoa. Corttesía de Patrice Sagbo
woman canoeing on water
El rápido crecimiento del jacinto de agua impide viajar en canoa, una forma importante de desplazamiento para que las comunidades locales. Cortesía de: Beata Tabak.

Patrice

Cada vez son más las personas que oyen y comprueban sobre el terreno que el jacinto de agua está creciendo más, y los humedales altamente contaminados se ven aún más poblados. Y, de hecho, si se entiende que los humedales de Benín están muy contaminados, y que es en estos medios acuáticos altamente contaminados en donde más a menudo y de forma persistente se encuentra el jacinto de agua, se tiende a afirmar que dicha planta es un indicador de contaminación para el medio en el que crece, al tiempo que garantiza la purificación de ese ambiente.

Antes, el jacinto se llamaba Tôgblé en la lengua local Fon, que quiere decir “algo que estropea la ciudad”. No se encontró una solución. Lo quitábamos, volvía, lo quitábamos y volvía a aparecer.

Eugenie

Lo llamamos Tôgblé porque destruía todo en su camino. El jacinto de agua trae reptiles y escorpiones, además de otras amenazas. Para nosotros, es muy peligroso. Por eso tenemos que luchar contra esa planta.

Patrice –

El Gobierno intentó una solución basada en la ciencia. Trajo insectos para controlar el jacinto, los atrapó y los soltó sobre las plantas para destruirlas, pero esto no funcionó. Las comunidades locales tuvieron que hacer una campaña para eliminar el jacinto de agua a mano, sin ayuda del Gobierno. Esta era la única forma en que podían continuar con sus actividades cotidianas.

Así que la gente empezó a pensar en ello. ¿Y si lo hiciéramos de otra manera? ¿Y si usáramos el jacinto para hacer compost? ¿Qué pasa si lo usamos para hacer artículos para vender? Fue en este punto que las mujeres se involucraron para convertir la planta en compost y tejer bolsas y otros productos.

products made with water hyacinth
1
Sombreros
2
Salvamanteles
3
Tiras de jacinto teñido y sin teñir antes de ser tejidas
Múltiples productos elaborados a partir del jacinto de agua. Cortesía de Patrice Sagbo

Eugenie

Al tejerlo, hemos visto que estamos aportando valor a nosotros mismos y a los demás. Esto es lo que nos ha traído hasta este punto.

¿Cómo usan las comunidades el jacinto de manera positiva?

Patrice

El jacinto de agua se cosecha y las hojas más largas se lavan y secan antes de tejerlas en bolsas, esteras, sombreros y otros artículos que luego se venden. El resto de la planta se mezcla con estiércol y arena y se deja para hacer un compost rico, que luego se utiliza para la agricultura o se vende.

Eugenie

Ahora recibimos una comisión por los diferentes artículos. Hacemos muchas botellas, canastos, esteras, posavasos, platos para dulces, sombreros. Todo lo que nos encargan, lo hacemos con jacinto de agua.

Así que el jacinto ya no es Tôgblé, por su riqueza se ha convertido en Tognon (algo que mejora el país).

Antes, muchos más trabajaban con el jacinto de agua. Pero cuando se trabaja con él duelen los dedos, los brazos, la espalda y la columna vertebral. Algunos no pudieron continuar y pararon de hacerlo. Pero los otros trabajan con nosotros, y juntos podamos, tejemos y lavamos el jacinto.

Eugenia canta parte de la canción que entonan las mujeres cuando tejen el jacinto de agua.

 

woman weaving a hat
Tejiendo un sombrero con el jacinto de agua seco y teñido. Cortesía de Patrice Sagbo

Eugenie –

Cada uno vende lo que ha hecho, de manera que ganamos más según el número de artículos que hagamos. Un pequeño porcentaje de nuestros ingresos lo ponemos en un fondo, y algunas veces lo usamos para hacer algo juntos, ir a algún lugar, o para tener una fiesta.

Con el dinero que usted gana por su trabajo puede comprar comida, ropa para sus hijos o enviarlos a la escuela. Es su dinero.

Trabajamos con nuestros hijos, para transmitirles los conocimientos. Nos ayudan a recoger el jacinto de agua, y los niños pequeños dan los toques finales.

No sólo hacemos artesanías con el jacinto de agua. Hacemos compost orgánico en colaboración con Jinukun, que se encarga de la comercialización. Este compost orgánico debería sustituir a los fertilizantes químicos que nos hacen enfermar. Así que también lo hacemos por la salud. La salud humana es muy importante.

¿Sigue siendo un problema el jacinto de agua?

Patrice

Desafortunadamente, el problema no ha sido resuelto. El jacinto de agua sigue allí, porque la demanda de artículos hechos de la planta es muy baja.

El uso de compost no está muy difundido en Benín. La gente sigue utilizando fertilizantes químicos porque la política agrícola del país los promueve. Se hace creer a la gente que eso es lo que hay que utilizar, cuando en realidad es lo contrario.

Incluso las artesanías que hacen las mujeres no so populares en la comunidad local. Se habla de contaminación por bolsas de plástico no biodegradables. Estas bolsas tejidas son una solución, es una gran alternativa a las bolsas de plástico. Pero no se promocionan. Las mujeres necesitan ayuda con el mercadeo social, con el desarrollo de su mercado.

laborado por la comunidad que muestra las fases iniciales de recogida, preparación y lavado del jacinto de agua.

Eugenie

Lo que necesitamos hacer es salir de nuestros rincones y visitar los centros para mostrar nuestros artículos y obtener apoyo. Necesitamos salir en programas de televisión, radio, exhibir nuestros artículos en ferias. Pero antes de hacerlo, hay que saber qué hay y dónde. Alguien tiene que invitarlo a uno o ayudarlo a ir.

Durante los festivales, los blancos vienen y compran una gran cantidad de nuestros productos. Entonces podemos usar el dinero para celebrar con nuestros hijos. Gran parte del dinero que ganamos es gracias a los que vienen a Benín desde el extranjero. La gente aquí no sabe la importancia que tiene, por lo que no compra nuestros productos.

Patrice –

Si ustedes vinieran a Benín y vieran los cargamentos de bolsas que llegan de China para los escolares, se darían cuenta de la cantidad de divisas que salen de nuestro país, cuando ya tenemos soluciones locales. La promoción no depende de las mujeres, hay que cambiar la voluntad política para promover el consumo local.

unfinished sandal
Una sandalia inacabada tejida con jacinto de agua. Cortesía de Patrice Sagbo

Patrice

Hablo de temas medioambientales como éste en la televisión nacional, pero aún no ha llegado a los oídos de los responsables políticos. Por desgracia, los políticos siguen mirando hacia fuera.

¿Qué nos deparará el futuro?

Patrice

Si una comunidad decidiera de manera colectiva “ya no quiero esto en mi pueblo”, podríamos fortalecer la economía local utilizando únicamente compost orgánico y bolsas tejidas de jacinto de agua. Les aseguro que esto es posible. Las soluciones están delante de nosotros, pero necesitamos una educación que transforme nuestra mentalidad.

Se puede tener algo bueno junto a usted sin darse cuenta de que es bueno. Por eso hay que educar a la gente, informarla plenamente de los beneficios que puede aportar el jacinto de agua.

Antes era malo, pero ahora es bueno. ¿Por qué es bueno? Porque si lo utiliza para la agricultura, las plantas cultivadas son seguras para su salud y para el medio ambiente. Luego lo utiliza para los estudiantes. Si se compran bolsos escolares más baratos hechos con jacinto de agua, habrá más dinero en los bolsillos de la gente, ¡y estarán contentos! En Nigeria, incluso utilizan el jacinto de agua para fabricar biocombustible.

Estoy seguro de que el jacinto de agua puede desaparecer de nuestras masas de agua si tenemos una política bien pensada, en la que deje de ser un problema para convertirse en una solución. Y podemos utilizar esta solución para resolver problemas a nivel local. Educación, concienciación, desarrollo de capacidades. Eso es lo que necesitamos.

Eugenie –

Estamos eliminando la contaminación de nuestras aguas, estamos haciendo bolsas biodegradables para eliminar las bolsas de plástico que dañan el medio ambiente. Ni siquiera podemos permitirnos ir en bote a recoger los jacintos. Necesitamos ayuda.

Si puedo hacer un llamamiento, le digo a nuestro Gobierno que piense en nosotros. Estamos en Ouidah. Vengan a vernos a Seme-Kpodji.

water hyacinth
Jacinto de agua cubriendo una masa de agua cerca de una ciudad de Benín. Cortesía de Patrice Sagbo

El jacinto de agua, las especies invasoras y la crisis mundial de la diversidad biológica

Las especies invasoras como el jacinto de agua son gran parte del problema en la pérdida de la diversidad biológica a nivel mundial, desde las orugas de las polillas de seda en el Ártico hasta las invasiones de manzana de estanque en Australia y el pez león en Panamá. Estos problemas sólo van a empeorar a medida que el cambio climático continúe. El ejemplo del jacinto de agua en Benín muestra el poder de la gente para encontrar formas de trabajar con estas especies de una manera que no cause un daño ambiental más amplio, al tiempo que sigue abordando los problemas que causan.

Las soluciones basadas en los conocimientos locales e indígenas son una forma innovadora y sostenible de que el planeta gestione estas especies invasoras y proteja la biodiversidad.

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